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Algodón tolerante a sequía: Descubren genes que pueden llevar a su desarrollo

Científicos de China analizaron más de 319 variedades de algodón bajo condiciones de escasez de agua, logrando identificar 20 marcadores moleculares asociados a la característica ventajosa de tolerancia a sequía. Esta valiosa información permitirá que el cultivo más importante de la industria textil se adapte mejor a los futuros desafíos climáticos.

Todos saben que la sequía es una amenaza para la producción de alimentos en la agricultura y la ganadería. Lo que a veces las personas pueden olvidar es que la falta de agua también perjudica al cultivo más importante de la industria textil mundial: el algodón. Por eso, el desarrollo de variedades de algodón tolerante a la sequía es, más que un desafío tecnológico, una necesidad. Sin embargo, un estudio publicado en Frontiers in Plant Science a principios de septiembre muestra que estamos cada vez más cerca de esa meta.

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El trabajo presenta el descubrimiento de genes de tolerancia a la sequía en el algodón. Estos resultados pueden acelerar el desarrollo de plantas con esta característica. El algodón de secano (Gossypium hirsutum L.) es responsable del 95% de la producción anual de algodón en todo el mundo. Los cultivos de secano son cultivos agrícolas que crecen sin la necesidad de mucha agua en el suelo por irrigación. Sin embargo, incluso en esas variedades la producción puede ser perjudicada cuando hay escasez severa de agua. La sequía puede provocar una pérdida sustancial de productividad y, con los cambios climáticos, este problema puede ser aún más crítico.

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Calentamiento global y algodón tolerante a la sequía

Con el calentamiento global, productores enfrentarán grandes pérdidas en los cultivos y uno de los desafíos será la capacidad de los cultivos de resistir a la escasez de agua. Debido a la necesidad de proteger el cultivo del algodón de un futuro con menos agua, los científicos de todo el mundo intentan crear plantas que puedan desarrollarse en esas condiciones.

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Una de esas iniciativas llevó al equipo del científico Wangzhen Guo, en la Universidad Agrícola de Nanjing, China, a identificar genes de tolerancia a la sequía en el algodón. En posesión de esa importante información, ellos podrán usar esos fragmentos de ADN para el mejoramiento genético de la planta relacionado a la tolerancia al factor climático. “Nuestro estudio proporciona información valiosa para explorar información genética asociada a la tolerancia a la sequía del algodón y viabiliza nuevos recursos para la mejora de las futuras plantaciones de ese cultivo”, comentan los investigadores en el estudio.

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“Estos resultados profundizarán en nuestra comprensión de la base genética de la tolerancia al estrés hídrico en el algodón y proporcionarán potenciales marcadores para acelerar el desarrollo de cultivares de algodón tolerante a la sequía”, añaden los científicos.

Paso a paso para llegar a un algodón tolerante a la sequía

Para llegar a los genes que pueden llevar al desarrollo del algodón tolerante a la sequía, se estudiaron 319 variedades de una variedad de secano (Gossypium hirsutum L.). De ellos, 306 eran de diferentes regiones de China y 13 provenientes de Estados Unidos. Inicialmente las variedades fueron cultivadas en invernaderos y sometidas a escasez de agua. En este estudio previo, los cultivares se clasificaron con niveles de tolerancia a la sequía avanzados, medios, sensibles y extremadamente sensibles.

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Posteriormente, el ADN de las plantas fue analizado para obtener la información genética relacionadas a la tolerancia. “Identificamos 20 marcadores moleculares distribuidos en 16 cromosomas significativamente asociados a seis características relacionadas a la tolerancia a la sequía”, comentan los autores en el estudio.

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Los estudios que involucran el descubrimiento de genes de tolerancia a la sequía en los cultivos son uno de los frentes de estudios de la biotecnología.La información obtenida en estas investigaciones proporciona, cada vez más, herramientas básicas para el mejoramiento de plantas, principalmente a través de técnicas de ingeniería genética.

Actualmente ya existen variedades de algodón transgénico disponible comercialmente con tolerancia a herbicidas y resistencia a insectos. Estas nuevas investigaciones facilitarán a futuro poder sumar el rasgo de tolerancia a sequía.

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