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Empresa que busca salvar al plátano con edición genética recauda US$28.5 millones

Equipo de gestión de Tropic Biosciences con plantas de plátano. Imagen: Tropic Biosciences

Una empresa pionera de biotecnología de Norwich (Reino Unido) ha recaudado $28.5 millones de dólares en inversión para impulsar sus esfuerzos urgentes para evitar que los cultivos de plátano del mundo sean destruidos por un mortal hongo a través de mejoramiento con edición genética.

Eastern Daily Press / 4 de junio, 2020.- Tropic Biosciences, con sede en el Parque de Investigación de Norwich (R.U.), utiliza tecnologías innovadoras de mejoramiento genético y edición de genes para mejorar las variedades comerciales de plantas de plátano y café.

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Desde 2018, la compañía ha liderado el impulso internacional para crear un nuevo tipo de plátano resistente a la “enfermedad de Panamá” (causada por la cepa TR4 del hongo Fusarium), que los expertos describen como una “amenaza existencial para la industria platanera”.

Esos esfuerzos se aceleraron en agosto pasado luego de que se descubriera que la enfermedad destructiva se había extendido a América Latina, desde donde se exporta la mayoría de los plátanos del mundo.

La inversión, que se cree sería la mayor financiación de capital de riesgo en el sector de tecnología agrícola del Reino Unido, ayudará a Tropic B. a continuar expandiendo su fuerza laboral de Norfolk de 60 personas, y llevará su trabajo de laboratorio al campo con pruebas en Sudamérica y el sur-este de Asia.

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El presidente ejecutivo, Gilad Gershon, dijo: “La batalla de la humanidad contra la pandemia de Covid-19 está acelerando rápidamente la necesidad de soluciones tecnológicas que promuevan la seguridad alimentaria a escala mundial”.

“Los plátanos son el cuarto cultivo alimentario más importante a nivel mundial, y la industria proporciona ingresos para 125 millones de personas en todo el mundo”.

“El 99% de las exportaciones mundiales de plátano que compras localmente en el supermercado son una sola variedad llamada Cavendish. Todos estos plátanos son genéticamente idénticos en el campo, por lo que el problema es que cada enfermedad o plaga, o incluso un cambio en el clima, tienen el potencial de afectar a toda la producción mundial“.

“Cuando la enfermedad de Panamá ingresa a un campo de plátano, no solo matará los plátanos en el campo, sino que permanecerá en el suelo durante 50 años para que la tierra ya no sea viable para el cultivo de plátano”.

“Como es hoy, no hay una forma efectiva de tratarlo, además de la cuarentena, y eso no es a prueba de balas”.

En agosto de 2019 se extendió a América Latina, y el 85% de las exportaciones mundiales de plátano provienen de allí, por lo que el reloj se ha acelerado significativamente. La gente de la industria está justamente preocupada de que esto tenga el potencial de tener un impacto negativo drástico en la producción de plátano en los próximos años”.

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“Tropic Biosciences es probablemente el esfuerzo global más maduro y dedicado para combatir esto desde una perspectiva genética. Tenemos 60 personas aquí ahora, y dentro de unos años esperamos comercializar una variedad resistente, lo que significa que los plátanos cultivados en América Latina se habrán desarrollado aquí en Norwich”.

La exitosa ronda de financiación de capital de la “Serie B” de la compañía atrajo a nuevos e influyentes patrocinadores, incluido Temasek, una compañía de inversión global con sede en Singapur.

La inyección de efectivo también permitirá a Tropic ampliar su enfoque y aplicar sus técnicas de edición de genes a un tercer cultivo, el arroz, en un esfuerzo por aliviar el impacto del cambio climático en la producción de este importante alimento básico mundial.

Desde su ronda de financiación “Serie A” a principios de 2018, la compañía ha crecido de 17 a 60 empleados. Gershon, quien es originario de Israel, dijo que ahora espera ver un mayor crecimiento significativo del empleo para el equipo de Norwich de la empresa, que ya incluye 19 nacionalidades.

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“La razón por la que vinimos a Norwich para empezar es porque la ciudad tiene algunos de los mejores genetistas de plantas a nivel mundial en institutos como el Centro John Innes, el Laboratorio Sainsbury y la Universidad de East Anglia, por lo que nos permite reclutar personas con mucho talento” afirmó.

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