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El virus que amenaza con extinguir al plátano ha sido eliminado con edición genética

Las nueva técnica de edición del genoma se ha utilizado para destruir el virus que se esconde dentro de muchos de los plátanos que crecen en África. Otros equipos están intentando usarla para hacer que los plátanos Cavendish, la variedad amarilla más vendida en los supermercados de todo el mundo, sean resistentes a una enfermedad que amenaza con hacer imposible comercializar esta variedad comercialmente en un futuro cercano.

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El virus de la raya del plátano no se puede propagar de una planta a otra por insectos como la mayoría de los virus que atacan plantas. También integra su ADN en el genoma del plátano. En lugares como el oeste de África, donde los plátanos son un alimento básico, la mayoría de los plátanos tienen ahora el virus acechando dentro de ellos.

Cuando estas plantas son estresadas por el calor o la sequía, el virus surge de la latencia y causa brotes que pueden destruir las plantaciones. Y no hay nada que los agricultores puedan hacer.

Destruyendo el virus

Pero la investigadora Leena Tripathi en el Instituto Internacional de Agricultura Tropical (IITA) en Kenia utilizó recientemente el método de edición del genoma conocido como CRISPR para atacar y destruir el ADN viral dentro del genoma de una variedad de plátano llamado Gonja Manjaya.

El plan es utilizar estas plantas para desarrollar plantas libres de virus para los agricultores. Su equipo también está utilizando CRISPR para hacer que los plátanos sean resistentes al virus, por lo que no se vuelven a infectar.

Pero el estado legal de las plantas editadas con genoma en los países de África occidental donde se cultiva Gonja Manjaya sigue siendo incierto. «Creo que ahora mismo están discutiendo si se requiere legislación», dice Tripathi.

B y C: Germinación de embriones de plátano Gonja Manjaya transformados con Agrobacterium en un medio selectivo que contiene kanamicina. | D: Plántulas bien enraizadas en un medio de crecimiento. | E: Plántas de plátano  Gonja Manjaya editadas con CRISPR sin síntomas del virus de la raya bajo invernadero. | F: Plantas de plátano Gonja Manjaya control (no editadas) con síntomas del virus bajo invernadero. Fuente: Tripathi, 2019

El virus de la raya del plátano no infecta al popular plátano Cavendish. Pero una cepa del hongo Fusarium conocida como raza tropical 4 (TR4) está devastando las plantaciones de Cavendish a medida que se extiende por todo el mundo. Antes de la década de 1960, el plátano más popular era el Gros Michel (que según se afirma era más delicioso) y fue devastado por una cepa previa del mismo hongo Fusarium (TR1) – Cavendish era resistente a TR1, por lo cual se utilizó para reemplazar a la variedad Gros Michel a nivel global.

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Debido a que el Cavendish es un mutante estéril que solo puede propagarse por clonación (propagando esquejes de una planta inicial) no hay manera de producir variedades resistentes – son todos iguales. En cambio, varios equipos de todo el mundo están tratando de usar CRISPR para hacerlo resistente a la variedad TR4 del hongo fusarium.

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Un equipo australiano ya ha modificado genéticamente el plátano Cavendish para hacerlo resistente al agregar un gen de un plátano silvestre. Pero debido a la oposición hacia los alimentos transgénicos en todo el mundo, esta variedad no puede cultivarse comercialmente. Se considera preferible utilizar CRISPR porque algunos países (como Estados Unidos, Chile, Brasil, Argentina, Colombia e Israel) no consideran que las plantas editadas con CRISPR sean quivalentes a las plantas transgénicas en términos de regulación, siempre y cuando no se haya insertado un gen externo.

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