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Algodón comestible: Ya es una realidad gracias a la biotecnología

Kerthi Rathore, líder del desarrollo del algodón genéticamente modificado comestible en Texas A&M AgriLife.

Es posible que los estadounidenses pronto coman semillas de algodón por primera vez, y no solo usen su fibra en la ropa, ya que una nueva variedad de algodón biotecnológico comestible (modificado para no producir una toxina natural en las semillas) está lista para ingresar al mercado.

El martes, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) dio luz verde para comercializar una versión biotecnológica de la planta de algodón cuyas semillas se pueden comer, según la Universidad de Texas A&M, que la desarrolló durante más de dos décadas. Aún es necesaria la aprobación de la Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. (FDA), que según la universidad espera obtener dentro de unos meses. Después de eso, los agricultores podrán cultivar algodón tanto para alimentos como para fibra.

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Keerti Rathore, profesor de Texas A&M, comenzó a trabajar en el proyecto hace 23 años y descubrió cómo silenciar un gen en la planta que produce una toxina, llamada gosipol. Mientras que el gosipol protege a la planta de los insectos, hace que las semillas no sean comestibles para los humanos y la mayoría de los animales.

Esta variedad modificada genéticamente mantiene los niveles protectores de gosipol en las plantas, pero el compuesto se reduce significativamente en la semilla. Esto beneficia a la agricultura al reducir los costes de refinación del aceite de semilla de algodón, y expande potencialmente el uso de la semilla de algodón en las industrias de alimentos para el ganado y la acuicultura, así como para usos alimenticios humanos.

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“Sabrá a hummus”, dijo Rathore. “No es del todo desagradable”.

Pasarán varios años antes de que los agricultores puedan cultivarlo comercialmente, ya que los suministros de semillas deben incrementarse a partir de la próxima temporada, dijo Kater Hake, vicepresidente de Cotton Inc., que realiza investigación y mercadeo para los productores y financió el proyecto.

Hay una gran cantidad de proteínas en las semillas de algodón, suficiente para satisfacer los requisitos diarios de 600 millones de personas si todo el algodón del mundo se reemplaza por variedades comestibles, dijo Hake por teléfono.

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Una planta de algodón genéticamente modificado en una instalación experimental de investigación de Texas A&M, College Station, Texas, EE. UU., El 17 de octubre de 2018.

Como nueces

Como nuez de árbol, su valor nutricional es similar a otras nueces, como las almendras o el nogal. Los tecnólogos de alimentos han experimentado con la producción de leche de semilla de algodón, galletas, sustituto de mantequilla de nuez y de nueces picadas, dijo Hake. La proteína también podría extraerse y convertirse en un polvo que puede convertirse en barras energéticas o harinas, dijo Rathore.

La industria también apunta a la acuicultura, según Hake, porque las semillas de algodón se pueden usar para alimentar peces carnívoros como el salmón y la trucha que comen pescado molido. El algodón sería una alternativa de bajo costo que puede reemplazar hasta la mitad de toda la harina de pescado. También ayudará a los agricultores, que podrán vender las semillas, que actualmente se consideran un subproducto casi inútil.

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Rathore agregó que muchos de los aproximadamente 80 países productores de algodón del mundo, especialmente en Asia y África, tienen poblaciones que enfrentan desnutrición que podrían abordarse con la nueva planta.

El descubrimiento “abre la oportunidad de que eventualmente cada planta de algodón tendrá esta tecnología”, dijo Hake. “No hay razón para dejar una toxina en una planta domesticada”.

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