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Desarrollan tecnología libre de patente para insertar varios genes en cultivos agrícolas

La empresa Simplot, que ha desarrollado papas modificadas resistentes a macuchones, pardeamiento y al hongo del tizón tardío, ya planean usar la tecnología en sus variedades de papas.

Investigadores del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) en Albany, California, han encontrado una forma de simplificar el proceso que usan los científicos para insertar múltiples genes en una planta agrícola, desarrollando un método confiable que facilitará el mejoramiento genético de una variedad de cultivos con una gran mejora de rasgos de interés. La tecnología estará disponible gratuitamente para cualquier persona o institución interesada.

Se espera que la tecnología acelere el proceso para desarrollar nuevas variedades de papas, arroz, cítricos y otros cultivos, con el objetivo de estar mejor adaptados para tolerar el calor y la sequía, producir mayores rendimientos y resistir una gran cantidad de enfermedades y plagas. Los cultivos con mayor resistencia a patógenos e insectos podrían reducir en gran medida el uso de pesticidas y evitar miles de millones de dólares en pérdidas de cultivos.

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“Hacer mejoras genéticas que antes eran difíciles o imposibles sería mucho más fácil porque ahora podemos insertar no solo uno o dos genes, sino múltiples genes, en una planta de manera que conduzca a resultados predecibles”, dijo Roger Thilmony, un biólogo molecular de ARS en Albany.

La tecnología de apilamiento de genes GAANTRY estará disponible gratuitamente para cualquier persona interesada, y una empresa comercial está planeando usarla para introducir múltiples genes en las papas y hacerlas más resistentes al hongo del tizón tardío. El tizón tardío puede destruir campos enteros y obligar a algunos agricultores a rociar fungicidas hasta 15 veces al año.

“Hemos luchado para poner múltiples genes de resistencia al tizón tardío en las papas durante años. Son genes muy largos y complejos, y con las tecnologías existentes ha sido extremadamente difícil. Pero la tecnología GAANTRY nos ayudará tremendamente “, dijo Craig Richael, director de investigación y desarrollo de J.R. Simplot Co., una empresa con sede en Idaho que produce papas fritas, verduras congeladas, fertilizantes, semillas de césped y otros productos.

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Los científicos a lo largo de los años han modificado la genética de la soya, el maíz, la canola y otras plantas de cultivo para desarrollar variedades que toleren herbicidas específicos y resistan las plagas de insectos. Pero esos rasgos estaban controlados por uno o dos genes, y en la mayoría de las plantas de cultivo, rasgos importantes como la tolerancia al frío y la sequía, el rendimiento y la producción de semillas casi siempre están controlados por múltiples genes. Insertar más de dos o tres genes en el mismo sitio en un cromosoma vegetal ha sido notoriamente difícil.

La plataforma única de los investigadores estabiliza grandes “pilas” de ADN necesarias para conferir rasgos clave, permitiendo a los investigadores insertar conjuntos de genes “con tanta precisión que no se agrega ni se pierde ADN no intencional durante el proceso”, dice Thomson.

“Antes de esto, ensamblar 10 genes para insertar en una nueva línea sería difícil o imposible, pero esta tecnología básicamente estabiliza el apilamiento y produce resultados que son más estables y mucho más fáciles de predecir”, dijo Thilmony.

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