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¿Un tomate resistente a plagas que requiere cero uso de pesticidas? Científicos trabajan en hacerlo realidad

Eloisa Vendemiatti, investigadora postdoctoral, y Vagner Benedito, profesor asociado de genética-bioquímica, observan plantas de tomate en el invernadero de la WVU. Están trabajando para desarrollar un rasgo de alta resistencia a plagas en el tomate domesticado.

Los tomates son uno de los alimentos cultivados que habitualmente tiene más residuos de pesticidas, por este motivo, un investigador de la Universidad de West Virginia trabaja en el desarrollo de un tomate que requiera poco o nada de pesticida. Para esto realizará cruces entre una variedad silvestre con variedades modernas usadas en laboratorio.

West Virginia University / 24 de junio, 2021.- Siempre en la parte superior de la lista de cultivos con mayor cantidad de residuos de pesticidas, los tomates tienen pocas formas de protegerse de las plagas. Ahora, un investigador de la Universidad de West Virginia (EE.UU.) confía en que podrá desarrollar un tomate que requiera poco o nada de pesticida.

Vagner Benedito, profesor asociado de genética y bioquímica en la Facultad de Agricultura, Recursos Naturales y Diseño, está trabajando para comprender la genética de los rasgos económicamente importantes en los productos más populares del mundo.

“Algunos tomates silvestres que están estrechamente relacionados con los tomates domesticados tienen una resistencia a los insectos en niveles muy altos”, dijo Benedito. «Este rasgo, que es la resistencia a los insectos, está vinculado a una estructura en las hojas de las plantas llamada tricomas glandulares que tienen sustancias químicas específicas que darán resistencia a una amplia gama de plagas».

Los tricomas glandulares son crecimientos (o apéndices) pequeños, parecidos a pelos, que le dan a los tomates su sensación «difusa».

Con el respaldo de una subvención de US$400,000 del Instituto Nacional de Alimentación y Agricultura, Benedito está trabajando para comprender los genes que producen ambos tricomas y, finalmente, llevar el rasgo de resistencia a los insecticidas al tomate domesticado.

Está colaborando en el proyecto con Eloisa Vendemiatti, investigadora postdoctoral y el genetista de tomates de renombre mundial Lázaro Pérez de la Universidad de Sao Paulo en Brasil.

“El producto final me da mucha curiosidad y entusiasmo”, dijo Benedito. “La cosecha de tomate no requerirá muchos pesticidas como lo hace hoy. Y, en última instancia, tendremos tomates resistentes a las plagas”.

Para crear una versión resistente a las plagas, los investigadores cruzarán un tomate silvestre con un Micro-Tom, una variedad enana que crece rápidamente.

Analizarán el tricoma tipo 4, uno de varios tipos de crecimientos pequeños, similares a pelos, en el exterior de las plantas, y el azúcar acílico que produce. Acylsugar es un compuesto cargado de grasa que los insectos evitan, lo que ayuda a crear resistencia a las plagas en la planta.

Las plantas que cumplan con niveles específicos de resistencia a las plagas se volverán a cruzar con el micro-tomate para producir, con suerte, un tomate con la semejanza del micro-tom y la resistencia a las plagas del tomate silvestre.

“Una vez que entendemos la genética detrás del desarrollo de los tricomas tipo 4 en los tomates, podemos incluso llevar esto a un cultivo más importante como la papa. Las papas tienen un gran problema con las plagas ”, dijo, refiriéndose a una estadística del USDA que muestra que el tomate es solo el segundo después de la papa como la verdura más consumida en los EE. UU.

Sin embargo, antes de que la ciencia se pueda aplicar a otros cultivos, faltan cuatro años para el desarrollo del tomate.

Los aspectos más importantes de la investigación para Benedito son identificar genes resistentes a las plagas, obtener un genotipo resistente a las plagas y poner esas nuevas variedades a disposición de los obtentores y, en última instancia, de los agricultores y jardineros.

Nuestra investigación tiene como objetivo hacer que el cultivo de tomates sea más ecológico y sostenible. Queremos que los productos agrícolas sean más seguros para consumir reduciendo el uso de pesticidas”, agregó.

La clave para hacer que las nuevas variedades estén ampliamente disponibles es que Benedito y su equipo proporcionen kits de herramientas de mejoramiento a los fitomejoradores.

Luego pueden utilizar marcadores genéticos y seleccionar plantas que sean resistentes a los insectos sin tener que hacer ellos mismos pruebas de resistencia de amplio espectro. Esto permitirá a los mejoradores hacer que cualquier tipo de tomate sea resistente.

“Apuntamos al fitomejorador, pero el rasgo es importante para todos: para el agricultor y el consumidor. Lo hacemos por el obtentor para que puedan entregar el producto final como semillas que el agricultor comprará”, dijo Benedito.

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