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Solicitan aprobar una variedad transgénica para salvar al castaño americano de su extinción

castaño americano

Un gran esfuerzo científico de Estados Unidos para recuperar al diezmado castaño americano utilizando biotecnología ha ganado mucho apoyo público. Ahora el Departamento de Agricultura de EE.UU. (USDA) abrió un periodo para recibir comentarios públicos hasta el 19 de octubre, y puedes aportar el tuyo para apoyar este proyecto de conservación.

Cornell Alliance for Science / 25 de agosto de 2020.- Investigadores universitarios buscan la aprobación para restaurar el icónico castaño en los bosques estadounidenses mediante el uso de una variedad modificada genéticamente (GM o transgénica) que puede tolerar una plaga que ha matado miles de millones de árboles silvestres desde el siglo pasado.

Si el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) acepta la petición de desregulación, el castaño tolerante al tizón sería el primer árbol transgénico aprobado para uso de conservación ambiental en los Estados Unidos. China ya ha aprobado un álamo transgénico resistente a plagas, [Brasil un eucalipto transgénico de rápido crecimiento] y Estados Unidos aprobó previamente árboles transgénicos frutales de papaya y ciruelo resistente a virus.

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“Los investigadores han estado tratando durante años de controlar el tizón del castaño mediante el mejoramiento convencional, los controles biológicos y la biotecnología”, dijo William Powell, investigador de la Universidad Estatal de Nueva York (SUNY). “Hemos completado un riguroso proceso de investigación y pruebas que confirmó que los árboles transgénicos ofrecen la mejor defensa contra la plaga, sin tener un impacto dañino en los ecosistemas forestales”.

La clave ahora es llevar esos árboles transgénicos a los bosques, donde pueden reproducirse con castañas silvestres para ayudarlos a obtener una mejor resistencia a la enfermedad. Cuando se planta un árbol parental transgénico cerca de un árbol madre de tipo silvestre y se cruzan, la mitad de las nueces resultantes llevarán el rasgo de tolerancia al tizón.

“Este proceso de cruzamiento nos permitirá rescatar gran parte de la diversidad genética sobreviviente y construir adaptabilidad local para el programa de restauración”, dijo Powell. Aunque el tizón finalmente mata a los árboles, las castañas tienen la capacidad de brotar del cuello de la raíz, dijo Powell. Millones de brotes de tocones siguen creciendo en el bosque, lo que constituye un reservorio natural de diversidad genética que fortalecerá los esfuerzos de restauración.

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“Ese es nuestro plan de juego, ver que [el castaño] regresa como una especie clave”, dijo el co-investigador de SUNY Charles Maynard. “Nos gustaría volver a verlo en el bosque, aporreándolo con todos los demás árboles”.

Aunque el esfuerzo de restauración ha ganado un gran apoyo público, los investigadores dicen que los reguladores ahora necesitan escuchar a todos aquellos que quieren que los castaños prosperen nuevamente en el bosque. Los comentarios públicos se pueden enviar aquí. La American Chestnut Foundation ha creado una página que incluye enlaces a todos los documentos relevantes, así como consejos sobre cómo escribir un comentario, que vencen el 19 de octubre.

Durante el siglo pasado, entre tres y cinco mil millones de árboles han sucumbido a los estragos del tizón del castaño, un patógeno introducido inadvertidamente desde Asia. El hongo funciona colonizando una herida en la corteza y produciendo ácido oxálico, que crea un chancro que eventualmente resulta letal al rodear el tronco.

Para desarrollar la variedad transgénica, Powell y Maynard trabajaron con un equipo de 100 científicos universitarios y estudiantes de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de SUNY. Identificaron un gen del trigo harinero que desintoxica el oxálico, proporcionando una defensa eficaz contra el tizón del castaño.

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El gen del trigo produce una enzima oxalato oxidasa que se encuentra en todos los cultivos de cereales y en muchos otros alimentos familiares, explicó Powell. Aunque la enzima no mata al hongo, hace que cambie su estilo de vida. En lugar de formar un chancro destructivo, puede sobrevivir en la corteza como un saprófito inofensivo.

La solicitud surge cuando un nuevo artículo científico publicado en Conservation Biology sostiene que los esfuerzos por utilizar la biotecnología para mejorar la salud de los bosques deben recibir la misma consideración, aceptación y apoyo que los proyectos de biotecnología destinados a mejorar la salud humana.

La oposición al uso de la biotecnología en la agricultura y la silvicultura puede deberse a preocupaciones de que las plantas transgénicas beneficiarán principalmente a las corporaciones o alterarán el medio ambiente, señalan los autores del artículo, Michael Aucott y Rex A. Parker.

“Pero combinar las modificaciones genéticas destinadas a promover ecosistemas saludables o preservar especies amenazadas con proyectos transgénicos destinados a beneficiar la agricultura y la silvicultura corporativas es engañoso e ilógico”, escriben. “Además, la disrupción humana generalizada y el daño a los ecosistemas forestales hace que sea prudente aportar lo mejor que la ciencia puede ofrecer para la protección y restauración de los habitantes críticos de los bosques y la salud de los ecosistemas en general. La noción de que una mínima intervención humana en el medio ambiente forestal puede ser el mejor enfoque ignora la responsabilidad de la humanidad de ayudar a gestionar y proteger algunos de los lugares que han sido más dañados por la intrusión humana “.

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“Este es un proyecto para nuestros nietos”, dijo Powell. “Pasarán 100 años antes de que podamos obtener una muestra de lo que teníamos al mismo tiempo. Pero es un comienzo “.

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