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Desinformación y burocracia no permiten a la agrobiotecnología salvar vidas

Muchas herramientas para enfrentar los desafíos de salud global como la desnutrición ya están disponibles, pero están atrapadas en el “desarrollo de un limbo”, según una carta de expertos publicada en la revista Nature Plants.

Escribiendo con colegas del centro de investigación británico Rothamsted Research, el profesor Johnathan Napier, quien fue pionero en el desarrollo de plantas genéticamente modificadas que producen ácidos grasos omega-3 saludables para el corazón, dice que la desinformación y la regulación excesiva están deteniendo o desacelerando el desarrollo de productos y cultivos que pueden salvar vidas.

Napier se enfoca en particular en el estudio de caso de arroz dorado, que ha sido modificado genéticamente para proporcionar más betacaroteno (pro-vitamina A) que otras variedades de arroz; fue creado por primera vez por científicos hace casi 20 años, con el concepto inicial desarrollado al menos 10 años antes.

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“La deficiencia de vitamina A es un gran problema en el mundo en desarrollo, ya que mata o deja ciegos a más de un millón de niños al año y afecta a cientos de millones de personas en total. Sin embargo, hasta al menos el año pasado, ningún arroz dorado ha sido cultivado para el consumo humano”, dice Napier.

“La tecnología está probada, se han realizado rigurosos estudios de seguridad, la investigación nutricional muestra que el arroz dorado es una excelente fuente de vitamina A, pero aún no se está produciendo, a pesar de haber sido aprobado formalmente para alimentación humana y animal en EE. UU., Canadá, Nueva Zelanda y Australia”, continúa.

Ha estado estancado en el desarrollo de un limbo durante demasiado tiempo y no está disponible para las personas que se beneficiarían de él. Si hubiera un producto farmacéutico que pudiera lograr un beneficio de salud pública similar pero no estuviera disponible, habría una protesta pública al respecto. Y a diferencia de muchas drogas, el arroz dorado se ha desarrollado sin fines de lucro por sus creadores“.

A pesar de sus beneficios humanitarios potenciales, el arroz dorado se ha visto especialmente obstaculizado por la oposición de larga data de Greenpeace y otros grupos de campaña anti-OGM debido al uso de la ingeniería genética en su desarrollo. En 2013, activistas en Filipinas atacaron y destruyeron un ensayo de campo, lo que retrasó aún más el proyecto.

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Sin embargo, sobre el tema de tratar con activistas anti-OGM, Napier y sus colegas advierten que “la tentación de combatir el fuego con fuego debe ser evitada, los científicos no son médicos especializados en relaciones públicas, sino que tienen el deber de informar sobre avances de manera objetiva, sin recurrir a la exageración “.

El arroz dorado también ha sufrido contratiempos técnicos. El “evento principal” [de transformación genética] para el arroz dorado, GR2-R1, no se desempeñó tan bien en el campo como en las líneas de control no transgénicas cuando el Instituto Internacional de Investigación del Arroz lo probó en Filipinas.

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Como explicaron Napier y sus colegas en el artículo: “La caracterización molecular de este evento principal GR2-R1 indicó que el casete transgénico se integró en el primer exón del gen del arroz para [el gen] OsAux1, lo que interrumpió el transporte de auxinas”. Las auxinas son hormonas vitales necesarias para las plantas para el crecimiento. Sin embargo, este problema técnico ya fue solucionado.

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Los autores comparan la lenta progresión del arroz dorado con el desarrollo más rápido de los aceites de pescado omega-3 en las plantas, que se han beneficiado de varios esfuerzos de investigación diferentes y han atraído menos oposición de los activistas.

Si bien muchas de las características de los cultivos mejorados están dirigidos a combatir la desnutrición en los países en desarrollo, otros se enfocan en los impactos en la salud de la obesidad, como las enfermedades cardíacas, la diabetes y los accidentes cerebrovasculares, que actualmente afectan a los países más desarrollados.

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Los científicos también apuntan en su carta a otros desafíos, como la dificultad de lidiar con los problemas de licencias dadas las amplias patentes de diversos procesos y descubrimientos de biotecnología que se han otorgado en el pasado.

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“Lo que necesitamos es un camino de innovación diferente, uno que no dependa de las fuerzas del mercado y la economía, para acelerar este proceso”, concluye Napier. “Cuando se considera que gran parte de la ciencia detrás de estos desarrollos ha sido financiada públicamente por una suma de cientos de millones de libras, al menos se lo debemos al contribuyente para entregar los beneficios prometidos”.

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En lugar de confiar en la industria para invertir y desarrollar estos avances científicos, los autores sugieren que se continúe la financiación pública para ayudar a navegar el proceso de regulación y producir un producto final para el consumidor.

Uno puede imaginar fácilmente un modelo por el cual los costos de esto se compensarían con los ahorros para los servicios nacionales de salud de tener poblaciones más sanas. No solo eso, el público se convierte esencialmente en partes interesadas en el producto, lo que podría ayudar a disipar gran parte de la sospecha en torno a los motivos de las multinacionales que acompañan a muchos productos nuevos tanto en la agricultura como en la medicina”, dice Napier.

La coautora Dra. Matina Tsalavouta, jefa de investigación y marketing de impacto y comunicaciones de la Universidad de Liverpool, dice que existe la oportunidad de crear un camino eficaz para entregar soluciones tan rápido como sea posible para quienes más lo necesitan.

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“Los problemas descritos en el documento también sugieren que es fundamental trabajar en disciplinas y experiencia, reuniendo a economistas, investigadores de salud pública, expertos en propiedad intelectual, científicos sociales y usuarios finales, para explorar todos los problemas que pueden surgir del uso de los notables avances tecnológicos en las ciencias de la vida. Este enfoque tiene el potencial de permitir un desarrollo más efectivo de soluciones para enfrentar los desafíos de salud global “, dice Tsalavouta.

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