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La domesticación del arroz habría comenzado hace unos 9.400 años en China

Un equipo de investigadores afiliados a varias instituciones en China ha fechado el material de arroz excavado en un sitio en la provincia de Zhejiang, sur de China, hace aproximadamente 9.400 años. En su estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, el grupo describe dónde encontraron la evidencia del arroz temprano, sus técnicas de prueba y datación, y lo que encontraron.

Varios grupos de investigación de varios países de Asia afirman haber encontrado evidencia del cultivo más temprano del arroz como fuente de alimento. Ahora, esas afirmaciones pueden haber sido disipadas, ya que el equipo en China ha encontrado la evidencia más antigua todavía de arroz cultivado.

En este nuevo esfuerzo, los investigadores trabajaron en un sitio de la excavación cerca del río Yangtze llamado Shangshan – el trabajo anterior trabajos anteriores en la misma zona habían descubierto algunos artefactos antiguos de cerámica. El equipo encontró numerosas muestras de fitolitos, que son pequeñas partículas de sílice que algunas plantas usan para protegerse contra las plagas. Las plantas de arroz crean fitolitos en forma de abanico: están hechos de sílice y, por lo tanto, no se digieren, queman o se deterioran con el tiempo. Patrones específicos en la superficie de los fitolitos ofrecen evidencia de la historia del arroz a medida que evolucionó desde arroz silvestre al arroz domesticado de hoy.

Hasta la fecha los investigadores recolectaron suficientes muestras de fitolitos del suelo en áreas donde encontraron los antiguos fragmentos de cerámica y luego los tamizaron, limpiaron y calentaron para crear un polvo que podría ser de carbono. Dichas pruebas mostraron que los fitolitos tenían aproximadamente 9.400 años de antigüedad. El equipo también estudió los fitolitos bajo un microscopio para anotar los patrones en sus superficies, que no son ni como el arroz silvestre ni el arroz domesticado moderno, sino que fue de un período de tiempo en algún lugar entre los dos. Para añadir más credibilidad a su descubrimiento, los investigadores también usaron datación por carbono en otros materiales de la misma zona y profundidad, incluyendo semillas y carbón, y encontraron que tenían más o menos la misma edad.

El trabajo del equipo ofrece más pruebas para reforzar las afirmaciones anteriores de que Shangshan fue uno de los primeros lugares en cultivar el arroz, si es que no el primero.

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