Plantas transgénicas inteligentes que pueden detectar patógenos y amenazas en tu hogar

Inspirado por los detectores de humo y los monitores de hogares inteligentes, un grupo de científicos está diseñando plantas de interior genéticamente modificadas para detectar los productos químicos nocivos del moho y otros tipos de hongos, y alertar a los propietarios sobre su presencia. Si pueden descubrir cómo las plantas de interior responden a otras amenazas, como el gas radón y los patógenos transportados por el aire, los investigadores algún día podrían diseñar “plantas inteligentes” que hagan frente a toda una serie de problemas.

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La idea ya ha sido probada en el campo durante dos años según reportan investigadores de la La Universidad de Tennessee, EEUU, en una revisión publicada recientemente en Science. De 2012 a 2013, los científicos de plantas modificaron plantas de tabaco y Arabidopsis thaliana para producir cantidades excesivas de proteína fluorescente naranja cuando encontraran bacterias que causan enfermedades. Para hacerlo, los investigadores primero identificaron los genes en el genoma de la planta del tabaco que probablemente reaccionarían a productos químicos peligrosos en el aire conocidos como compuestos orgánicos volátiles. Luego, insertaron “promotores” sintéticos en el ADN de las plantas para generar esas reacciones hasta 10 veces más. Cuando las plantas modificadas detectaron las bacterias, sus células reaccionaron bombeando la proteína naranja fluorescente. Para detectar la señal, los agricultores simplemente tuvieron que ponerse gafas de filtrado de luz y ver si las plantas brillaban de color naranja bajo una luz verde, informaron los investigadores en la revista Plant Biotechnology.

Esa tecnología podría moverse dentro de la casa, dicen los revisores, donde las “paredes vivas” de las plantas genéticamente modificadas podrían instalarse cerca de las salidas de aire, lugar donde algún día podrían detectar el crecimiento de moho tóxico y virus transportados por el aire, como la gripe. En este momento, al igual que la planta de tabaco, tendrían que estar iluminados para ver la señal, en este caso con luz ultravioleta. Los científicos esperan descubrir pronto las proteínas en las plantas de interior que podrían producir una señal visible para el ojo humano a simple vista.

Pero antes de que puedan hacer eso, los científicos necesitarán analizar el ADN de varias especies de plantas de interior para descubrir qué tipos de reacciones pueden ser manipuladas y qué tipo de señales se pueden desarrollar. Esto se debe a que, a diferencia de los cultivos y muchas plantas populares con flores, se sabe poco sobre los genes de las plantas de interior. Sin embargo, una vez que los investigadores se hayan enfocado en los genes que pueden manipular, estén atentos al nuevo monitor inteligente para toda la casa.